Viagem

Suécia terá vôos espaciais para a aurora boreal

CLAUDIA VAREJÃO WALLIN

De Estocolmo para a BBC Brasil

01/04/2008 12h59

A partir de 2012, turistas poderão ser lançados ao espaço na Suécia através do espetacular show de luzes da aurora boreal --o fenômeno visual que ocorre no céu do Pólo Norte. A iniciativa é da Virgin Galactic, a empresa de turismo espacial do bilionário inglês Richard Branson, em parceria com o consórcio sueco Spaceport Sweden.

Os preparativos para os primeiros vôos espaciais para turistas a partir da base de Esrange, no norte da Suécia, foram detalhados nesta terça-feira, em entrevista coletiva no centro espacial sueco. A idéia da Virgin é fazer de Esrange, situada a 200 quilômetros do Círculo Ártico, a base européia do turismo espacial de Richard Branson.

Os testes de vôos na base sueca devem começar ainda este ano. O presidente da Virgin Galactic, Will Whitehorn, destacou que a nave espacial comercial desenvolvida pela empresa está agora em fase final de construção em Mojave, na Califórnia. Os testes da nave SpaceShipTwo, com oito lugares, e sua nave-mãe, White Knight Two (WK2), estão programados para o fim de julho no Novo México, no sudoeste dos Estados Unidos.

"Os testes na base sueca serão iniciados imediatamente após os testes nos Estados Unidos e talvez até ao mesmo tempo", disse Whitehorn à BBC Brasil.

Na concepção da Virgin Galactic, a base sueca vai oferecer aos turistas um atrativo extra: viajar através das luzes brilhantes da aurora boreal.

Fenômeno ótico

Também conhecida como noite polar, a aurora boreal é um fenômeno ótico que transforma o céu das regiões polares num espetáculo de cores luminosas. Os dramáticos raios de luz que rasgam o céu polar são produzidos em função do choque dos ventos solares com o campo magnético da Terra.

No hemisfério Sul, o fenômeno é conhecido como aurora austral. A aurora boreal ocorre geralmente nos meses de agosto a abril e pode ser vista a olho nu durante a noite. Mas a visão de dentro da SpaceShipTwo promete ser consideravelmente melhor.

A viagem da nave espacial rumo ao espaço através da aurora boreal terá duas horas e meia de duração. O espetáculo da noite polar poderá ser admirado através de grandes janelas circulares, localizadas nas paredes e no teto da fuselagem.

A SpaceShipTwo será transportada pela nave-mãe até uma altura de 15 quilômetros e em seguida acionará a força propulsora que, num espaço de seis minutos, vai impulsionar a nave até a altitude de 110 quilômetros.

Durante cerca de cinco minutos, os turistas vão poder deixar seus assentos para viver a experiência da ausência de gravidade e apreciar a visão da curvatura da Terra.

A nave inicia em seguida o retorno à atmosfera. Serão, portanto, vôos suborbitais, que atingem o espaço, mas não chegam a realizar uma evolução completa em torno do planeta.

Durante o verão europeu, será possível presenciar o sol da meia-noite, fenômeno que ocorre durante dois meses nas datas próximas ao solstício de verão.

Brasileiro

Em entrevista por telefone à BBC Brasil, o presidente da Virgin Galactic revelou que um brasileiro consta da lista de 250 pessoas que já compraram com antecedência um bilhete para os vôos espaciais turísticos da empresa.

Segundo a Virgin -uma de muitas empresas que investem no setor do turismo espacial-, entre seus futuros turistas espaciais estão o físico e escritor britânico Stephen Hawking e o designer francês Philippe Starck.

"Temos apenas um brasileiro até o momento", disse Whitehorn, prometendo informar em breve sua identidade.

O preço por pessoa: US$ 200 mil (aproximadamente R$ 350 mil). Caro, mas nem tanto quanto outras férias espaciais disponíveis no mercado: um pacote de dez dias na Estação Espacial Internacional (ISS, na sigla em inglês), por exemplo, sai por US$ 30 milhões (cerca de R$ 82 milhões).

Cinco pessoas já realizaram a façanha desde que o empresário americano Dennis Tito foi lancado à ISS em 2001, tornando-se o primeiro turista espacial da história.

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